Géants et dragons processionnels

Inventaire du patrimoine culturel immatériel en France

Chaque année, des milliers de géants, dragons et animaux fantastiques défilent dans les rues d'Europe occidentale, notamment en Belgique, en Espagne et en France, lors de grands rassemblements festifs. On recense ainsi près de 500 géants au nord de la France ! Parmi les plus connus, la famille Gayant de Douai, Reuze Papa et Reuze Maman de Cassel, avec leurs fêtes et carnavals respectifs, ont été inscrits sur la Liste représentative du patrimoine culturel immatériel de l'humanité, au titre des « Géants et dragons processionnels de Belgique et de France ».

Apparus dans les processions urbaines et religieuses de la fin du XIVe siècle, les géants illustrent alors des épisodes de la Bible, de la Légende dorée ou du cycle de Charlemagne. Mis à mal par la Réforme et la Contre-réforme, puis par les Lumières, ils vont renaître au XIXe siècle, dépourvus de leur caractère religieux. Ancrés dans la culture populaire, les géants conservent une importante valeur identitaire pour les habitants. Emblèmes d’une ville ou d’un quartier, ils représentent des héros mythiques, des personnalités locales, des métiers ou des monstres qui ont trait à l’origine légendaire, à l'histoire ou à la vie de la cité.

Construits pour être portés par une ou plusieurs personnes, ces immenses mannequins, qui peuvent mesurer plus de dix mètres de haut, animent les carnavals, les ducasses ou les fêtes patronales. Les processions diffèrent d’une localité à l’autre, mais chacune obéit à un rituel précis. Accompagnés de leurs musiciens, les géants réinterprètent des scènes symboliques, dansent dans les rues et jouent avec la foule.

Le monde des géants témoigne d'un dynamisme remarquable : certains renaissent après une longue interruption, et de nouvelles effigies apparaissent chaque année. Intimement liés à la vie de la communauté qu'ils représentent, les géants peuvent se marier et fonder une famille.

Dans le cadre des appels à projets du ministère de la Culture et de la Communication, le CFPCI a coordonné un inventaire des géants, animaux fantastiques et dragons processionnels en France, en lien avec la Maison des Géants, un musée consacré aux géants d'Europe, situé à Ath en Belgique.

Le premier volet consacré aux géants des fêtes au nord de la France a été réalisé avec la Ronde des Géants, une association régionale qui se dédie depuis 1977 à la sauvegarde, l'étude et la promotion des géants. Ce projet de recherche-action associait documentation, enquêtes de terrain et valorisation au travers d'actions culturelles : une exposition "A pas de géants" dans le cadre du 17e festival de l'Imaginaire dédié, pour les 10 ans de la convention de l'UNESCO, aux éléments inscrits sur ses listes, une sortie de la géante Majuscule pour le vernissage, des visites et des ateliers, une rencontre avec les artistes "géantiers" suivie d'une déanmbulation dans les rues de Vitré à l'occasion des Journées européennes du patrimoine...

Il s'agissait d'intégrer à l'inventaire du PCI en France les fêtes inscrites par l'Unesco sur le territoire français, en élargissant à d'autres manifestations qui témoignent de la transmission et de la vitalité de ces pratiques. Dix événements ont été retenus : certains impliquent des géants historiques et patrimonialisés ; d'autres abordent les usages et appropriations les plus contemporains à travers le processus de création ou de recréation de « nouveaux » géants. Les fiches illustrent différents contextes et rituels (carnaval, fête patronale, ronde de géants, mariage et baptême de géants), chacune permettant de développer un aspect particulier : « généalogie » des géants ; conception,  entretien ou restauration ; techniques de portage...

Le projet d'inventaire a fait l'objet d'une restitution aux communautés qui a pris la forme, à leur demande, de kakémonos remis en janvier 2015 à Hazebrouck lors du lancement du calendrier des géants. Celui-ci est coédité chaque année par la Maison des Géants et la Ronde des Géants en collaboration avec le LECA, un centre d'expertise flamand dédié au patrimoine des fêtes et des rituels.

Et pour en savoir plus, visitez la Géanthèque de la Ronde des Géants :

Reuze Papa de Cassel

Reuze Maman de Cassel

Monsieur Gayant de Douai

Madame Gayant de Douai (Marie Cagenon)

Soeur de Grand-Fort-Philippe